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A bota de um trabalhador com quase 2 quilômetros de profundidade.

Da escuridão surge uma bota. Uma bota de trabalho velha de couro, com ponta de aço. Não deveria estar lá descansando no fundo do mar a quase dois quilômetros de profundidade. Eu não tenho palavras. Mesmo sabendo que esse seria um dos mergulhos mais difíceis da minha carreira, ainda não estou preparado.

Sete anos antes em 2010, Marla Valentine e Mark Benfield foram os primeiros cientistas a visitar o fundo do mar após o acidente com o Deepwater Horizon. Em 20 de abril de 2010, e continuando por 87 dias, aproximadamente 4 milhões de barris foram derramados no Macondo Wellhead, tornando-o o maior derramamento acidental de óleo marinho na história. Apenas alguns meses após o derramamento de óleo, Valentine e Benfield conduziram observações em vídeo com um veículo operado remotamente (ROV) do impacto do fundo do mar. No geral, eles encontraram um fundo do mar devastado pelo derramamento. Grande parte da diversidade foi perdida e o fundo do mar estava coberto de carcaças de pirossomas, salgados, pepinos do mar, canetas do mar e esponjas de vidro.

Um caranguejo de profundidade que rasteja ao longo do local do derramamento da Deepwater Horizon perturba sedimentos oleosos

Os pesquisadores continuaram a encontrar impactos severos na vida marinha. Os declínios numéricos foram surpreendentes nos primeiros meses; forames (↓ 80-93%), copépodos (↓ 64%), meiofauna (↓ 38%), macrofauna (↓ 54%) e megafauna (↓ 40%). Um ano depois, os impactos na diversidade ainda eram evidentes e se correlacionavam com aumentos no total de hidrocarbonetos de petróleo (TPH), hidrocarbonetos aromáticos policíclicos (HAP) e bário em sedimentos do fundo do mar. Em 2014, o HAP ainda era 15,5 e o TPH 11,4 vezes maior na zona de impacto versus a zona sem impacto, e as zonas de impacto ainda exibiam diversidade deprimida. Pesquisas contínuas sobre corais descobriram que a maioria das colônias ainda não havia se recuperado até 2017. No entanto, os estudos que examinaram os impactos do derramamento de óleo DWH na maior parte da vida em alto mar terminaram em 2014.

O que deveria ser um fundo do mar rico em invertebrados é um fundo do mar depauperado, com apenas crustáceos. Observe a descoloração do sedimento

Essa lacuna no conhecimento dos impactos persistentes de um dos maiores derramamentos de petróleo de todos os tempos é o motivo pelo qual me sento aqui nesta sala fria e escura de controle de ROV, olhando para uma bota de trabalho no abismo. Um ano antes, eu tinha contatado Mark Benfield sobre a replicação de seus métodos e locais de ROV. Estou aqui sete anos após o seu estudo começar a reproduzir seu primeiro vídeo.

Minutos depois de chegar ao fundo do mar com o ROV, todos os cientistas do navio olhando para os monitores que mostravam vídeo ao vivo do fundo do mar remoto sabiam que algo estava errado. Como Mark Benfield, Clif Nunnally e eu relatamos em um novo artigo de acesso aberto, o mar profundo não estava se recuperando no local do impacto. O fundo do mar era irreconhecível devido aos habitats saudáveis ​​no profundo Golfo do México, marcados por destroços, agitação física e sedimentos cobertos de neve marinha oleosa e preta.

Perto dos destroços e da fonte, muitos dos animais característicos de outras áreas do Golfo do México, incluindo pepinos do mar, isópodes gigantes, esponjas de vidro e corais de chicote, estavam ausentes. O que observamos foi um terreno baldio homogêneo, em grande contraste com a rica heterogeneidade de vida vista em um mar profundo e saudável.

Conspicuamente ausentes estavam os animais sésseis que normalmente se apegam a qualquer tipo de estrutura rígida em um habitat lamacento. O substrato duro no fundo do mar é uma mercadoria valiosa, mas no local do Deepwater Horizon, o metal e outros substratos rígidos eram desprovidos de colonizadores tipicamente do alto mar.

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Um gasoduto no fundo do mar. O que deveria ser um excelente imóvel para a vida em alto mar, substratos duros, uma raridade em lamas macias do fundo, é completamente vazio de vida.

O fundo do mar no local do impacto foi caracterizado por um grande número de camarões e caranguejos. Os caranguejos mostraram anormalidades físicas claramente visíveis e comportamento lento em comparação com os caranguejos saudáveis ​​que observamos em outros lugares. Acreditamos que esses crustáceos são atraídos para o local porque os hidrocarbonetos degradantes servem para atrair imitações de hormônios sexuais. Uma vez que esses crustáceos cheguem ao local, eles podem se tornar prejudiciais demais para deixarem muito como os mamíferos pré-históricos e os tarpits de Le Brea.

Um dos muitos caranguejos saudáveis ​​observados no local do derramamento de óleo.

O mergulho no ROV começou com uma bota pertencente a um dos trabalhadores da plataforma Deepwater Horizon. O mergulho terminou na cabeça do poço, agora coroada com um memorial aos trabalhadores que perderam a vida. Um mergulho marcado com lembretes da tragédia humana do derramamento de óleo. A narrativa que se desenrolou entre eles foi uma catástrofe ambiental. Em um ecossistema que mede a longevidade em séculos e milênios, o impacto de 4 milhões de barris de petróleo continua a constituir uma crise de proporções épicas.

A tampa na cabeça do poço Macondo

Valentine, Marla M. e Mark C. Benfield. "Caracterização da megafauna epibêntica e demersal no Mississippi Canyon 252 logo após o derramamento de óleo do Deepwater Horizon." Boletim de Poluição Marinha 77,1-2 (2013): 196-209.

McClain, Craig R., Clifton Nunnally e Mark C. Benfield. “Impactos persistentes e substanciais do derramamento de óleo da Deepwater Horizon na megafauna do alto mar.” Ciência Aberta da Royal Society 6,8 (2019): 191164.

Dr. M (1800 Posts)

Craig McClain é o Diretor Executivo do Consórcio Marítimo da Universidade Lousiana. Ele realiza pesquisas em alto mar há 20 anos e publicou mais de 50 artigos na área. Ele participou e liderou dezenas de expedições oceanográficas que o levaram à Antártica e às regiões mais remotas do Pacífico e Atlântico. A pesquisa de Craig concentra-se em como a energia impulsiona a biologia dos invertebrados marinhos dos indivíduos para os ecossistemas, especificamente, procurando descobrir como os organismos são adaptados a diferentes níveis de disponibilidade de carbono, como alimentos, e como isso determina os tipos e o número de espécies em diferentes partes do os oceanos. Além disso, Craig é obcecado pelo tamanho das coisas. Às vezes, isso se traduz em pesquisas realmente científicas. A pesquisa de Craig foi apresentada na National Public Radio, Discovery Channel, Fox News, National Geographic e ABC News. Além de sua pesquisa científica, Craig também defende a necessidade de os cientistas se conectarem com o público e é o fundador e editor-chefe do aclamado Deep-Sea News (http://deepseanews.com/), um blog popular sobre o oceano. que ganhou inúmeros prêmios. Seus textos foram apresentados em Cosmos, Science Illustrated, American Scientist, Wired, Mental Floss e Open Lab: The Best Science Writing na Web.

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