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Avós. As matriarcas das unidades familiares, nossas idosas, são algumas das pessoas mais influentes em nossas vidas, tanto quando crianças quanto à medida que crescemos em nossa vida adulta. Essa dinâmica especial poderia estar presente em outras espécies além dos humanos? Essa questão se tornou um tópico importante de discussão na comunidade científica no início de dezembro, quando um estude publicado no Anais da Academia Nacional de Ciências, especificamente focado em uma descoberta fascinante:

Os dados sugerem a teoria de que as avós orcas desempenham um papel crucial para ajudar seus netos a sobreviver.

Vamos mergulhar no destaques do estudo, publicado apenas no mês passado. Enquanto estudavam as populações de orcas no mar Salish do noroeste do Pacífico entre Vancouver e o estado de Washington ao longo de 40 anos, os cientistas descobriram que a presença de avós em vagens de orca é um componente preditivo essencial na determinação da provável taxa de sobrevivência de orcas juvenis. Essencialmente, observou-se que orcas com avós por perto tinham melhores chances de sobreviver do que aquelas sem avós. Como as comunidades orcas são unidas e altamente matriarcais organizacionalmente, pode-se deduzir que as orcas fêmeas mais velhas fornecem conhecimentos essenciais de sobrevivência (como locais de fontes abundantes de alimentos) que aumentam significativamente as chances de sobrevivência de seus grupos.

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© MIKE KOROSTELYOV

É importante lembrar que as vagens de orca são grandes, mas não enormes: esses animais prosperam em comunidades próximas de até 40 indivíduos e geralmente se envolvem em trabalho em equipe ao caçar presas. Embora tanto as orcas masculinas quanto as femininas prosperem nesses grupos, sua taxa de sobrevivência e tendências reprodutivas relevantes são as mais fascinantes. Como na maioria dos outros mamíferos, as orcas machos não sofrem uma “eliminação gradual” de suas habilidades reprodutivas. Na maioria das vezes, eles podem gerar filhos por toda a vida útil, que para a maioria deles tem cerca de 50 anos. As orcas fêmeas, no entanto, foram relatadas para viver até os 90 anos de idade. Aqui é onde as coisas ficam interessantes.

Senhoras Orca são uma das únicas cinco espécies de mamíferos conhecidos por sofrer menopausa.
Os outros quatro? Belugas, narvais, baleias-piloto de barbatana curta e seres humanos.

A menopausa para as orcas ocorre por volta dos 40 anos, reduzindo seus anos reprodutivos para apenas uma parte da vida útil real. A questão da sobrancelha é clara – através de uma lente evolucionária, que papel positivo as orcas femininas mais velhas poderiam desempenhar depois de terem ultrapassado seus anos reprodutivos, e muito menos por mais 40-50 anos depois disso? Uma teoria popular na comunidade científica é conhecida como “hipótese da avó”. Kristen Hawkes, um antropólogo americano que estudou caçadores-coletores modernos na África, teoriza que as avós humanas desempenham um papel crucial na sobrevivência de seus netos, especificamente fornecendo uma fonte de assistência à infância e guiando o grupo a fontes acessíveis de suprimento de alimentos. Uma teoria semelhante poderia ser aplicada a populações de orcas?

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Bugsy: flikr Alaska
© Bugsy: Flickr

De acordo com pesquisas recentes, isso pode ser provável. O estudo das populações de orcas do Noroeste do Pacífico mostrou que as orcas fêmeas mais velhas que passaram pela menopausa têm mais probabilidade de dedicar tempo aos netos do que as mulheres que ainda não passaram pela menopausa, provavelmente em parte devido ao fato de que essas pessoas não são sob pressão para cuidar de seus próprios filhos mais. Esse aumento da acessibilidade também significou que a perda de uma avó poderia impactar as famílias de orcas de uma maneira extremamente negativa: nas mesmas populações estudadas, o risco de morte de orcas juvenis aumentou drasticamente nos anos imediatamente após a morte de uma avó. Esse risco foi especialmente intensificado quando fontes alimentares como o salmão Chinook eram menos do que abundantes, sugerindo que as orcas fêmeas mais velhas são mais úteis em períodos de maior estresse devido à falta de disponibilidade de alimentos. De acordo com Daniel Franks, um dos principais autores do estudo sobre orcas, o efeito também não afeta os avós como bebês – a perda de uma avó pode impactar as orcas mesmo quando os avós atingem a idade adulta.

NOAA Orca
© NOAA

A teoria do “efeito avó” parece ser uma estratégia evolutiva inesperada, mas incrivelmente poderosa. Há muito mais pesquisas necessárias para entender melhor a dinâmica familiar dessas comunidades de cetáceos, e os cientistas acreditam que descobertas como essas podem ser fundamentais para entender a melhor maneira de ajudar a conservar e recuperar as populações de orcas em dificuldades. Para entender melhor essas funções da família, precisamos proteger as espécies em jogo. Sem eles, a fundação de suas comunidades e o que as torna tão especiais podem permanecer para sempre um mistério.

Não pude deixar de pensar que, mesmo quando adultos, a perda de uma avó pode ser incrivelmente difícil para as orcas. Isso me lembrou o quanto eu, mesmo adulto, fui imensamente impactado por minha própria avó, que era uma das minhas melhores amigas. Ela era uma figura essencial na minha vida, desde que me lembro, e quando ela faleceu no ano passado, isso afetou imensamente a mim e a toda a minha família. Não há dúvida de que minha avó desempenhou um papel insubstituível na estrutura da família que me criou como a pessoa que sou hoje, e saber que a dinâmica pode ser semelhante para as orcas, meus animais favoritos, foi impressionante para mim.

Talvez, em um mundo que às vezes pareça extremamente complexo, as criaturas com as quais nos sentimos mais diferentes não sejam tão diferentes de nós. E onde podemos encontrar semelhanças entre nossas próprias experiências e as da vida selvagem, podemos nos tornar mais propensos a nos sentir conectados ao mundo natural … e, finalmente (espero), muito mais motivados a salvá-lo.

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Domínio público

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