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Weatherly Bates, seu marido Greg e seus dois filhos, são proprietários e operam a Alaska Shellfish Farms, uma fazenda de ostras, mexilhões e algas perto de Homer, no Alasca. Ao longo de um empreendimento de 14 anos, eles viram muitas mudanças na água e na paisagem circundante do Alasca. Trabalhando na água, ela se preocupa cada vez mais com a acidificação dos oceanos e com as mudanças no habitat marinho que ela tanto preza.

Ryan Ono da Ocean Conservancy, gerente do Programa de Acidificação do Oceano, teve a oportunidade de conversar com Weatherly sobre sua fazenda e as mudanças que ela viu em nosso oceano.

Ryan Ono: É sempre divertido aprender como uma fazenda de moluscos da família decola hoje em dia, então você poderia me contar um pouco sobre como a sua começou?

Weatherly Bates: Meu marido e eu sempre tivemos uma paixão pelo oceano e queríamos criar um negócio sustentável na água. No início dos 20 anos, nos mudamos para o Alasca e iniciamos nossa fazenda em algumas das águas mais puras e produtivas do mundo. Vemos a criação de moluscos como uma forma de retribuir ao meio ambiente. Ao cultivar moluscos, podemos ajudar a reduzir a pressão sobre espécies selvagens super-colhidas. Além disso, nossos frutos do mar se alimentam de algas naturais, para que nunca tenhamos que alimentar ou fertilizar nossos frutos do mar. O cultivo de mariscos na verdade ajuda a criar um habitat incrível para outros animais marinhos crescerem. Nossa fazenda é um ecossistema complexo. A estrutura da fazenda que colocamos na água atrai milhões de pequenas criaturas marinhas que crescem protegidas dentro das gaiolas de ostras. Além disso, todas as superfícies de nossa fazenda são cobertas por algas que crescem naturalmente e fornecem habitat e alimento para invertebrados, peixes e pássaros.

Ono: Eu acho que a maioria das pessoas está familiarizada com fazendas terrestres ou com o cultivo de suas próprias hortas, então você pode nos orientar no processo de criação de ostras da semente à colheita?

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© Cortesia de Weatherly Bates

Bates: Nós plantamos sementes de ostras a 3mm, leva cerca de 3 anos para cultivar uma ostra no Alasca. As ostras não aparecem ou se reproduzem no Alasca porque está muito frio; portanto, obtemos nossas ostras em um incubatório. Os incubatórios de ostras no Havaí produzem sementes para os criadores de ostras do Alasca.

No primeiro ano, as ostras são cultivadas em um viveiro de ostras, no segundo ano elas entram em gaiolas de ostras. Durante todo o processo, as classificamos por tamanho para incentivar um melhor crescimento, misturamos as ostras para moldar e endurecer suas conchas. Quando os colhemos, classificamos à mão e contamos todos à mão. Minha parte favorita de todo o processo é trabalhar com nossos filhos. Temos um copo de ostra com um transportador que nossos filhos adoram trabalhar, eles escolhem conchas e criaturas do mar que descem pelo transportador.

A pura alegria que os caranguejos, os vermes e a multidão de criaturas marinhas trazem aos nossos filhos é suficiente para me manter cultivando a vida inteira.

Outro aspecto surpreendente da fazenda são as lontras marinhas. Tivemos um amigo especial chamado Scuppers seguindo nosso barco por vários anos comendo pequenos mexilhões e criaturas do mar que são lavadas pelos nossos Scuppers. Scuppers está com falta da pata da frente, quando ela veio ao nosso barco, ela era muito jovem e magra. Ela se tornou uma lontra saudável comendo e sendo independente, às vezes, não a vemos há meses! Mas quando ela volta, ela traz uma alegria indescritível para a nossa vida.

Ono: Originalmente, a fazenda não cultivava mexilhões e algas. Você pode falar sobre como você os adicionou às suas vendas de ostras?

Bates: Em 2014, houve um evento de acidificação do oceano que provocou estremecimentos em todo o setor de criação de ostras. Naquele ano, vimos uma mortalidade significativa em ostras larvais e juvenis devido à acidificação do oceano afetando o crescimento de suas conchas. Em nossa fazenda, vimos uma mortalidade significativa em nossas ostras e queríamos diversificar para outras culturas para ajudar a reduzir o risco de fecharmos negócios. Decidimos expandir a cultura de mexilhões e algas. Os mexilhões são nativos da nossa região e achamos que eles podem ser um pouco mais resistentes aos efeitos da acidificação do oceano. A alga marinha também ajuda a combater a acidificação dos oceanos, retirando CO2 da água.

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Ono: Entendemos que a acidificação do oceano ameaça o fornecimento de sementes de marisco e isso ameaça o seu negócio. Você pode nos contar sobre as outras preocupações que você tem com a acidificação do oceano? E as mudanças climáticas no oceano?

Bates: A acidificação do oceano é uma grande preocupação para nós, não apenas para nossa fazenda, mas também para a saúde do oceano. Ostras, mexilhões e muitos invertebrados usam carbonato de cálcio para construir suas conchas. Quando a água se torna mais ácida, afeta a capacidade dos organismos construtores de conchas de construir suas conchas. Os invertebrados construtores de conchas formam a base da cadeia alimentar, sem eles a cadeia alimentar sofre dramaticamente. A acidificação dos oceanos nos ameaça e todas as espécies que coletamos do oceano. As mudanças climáticas também desempenham um papel significativo. Vimos uma mortalidade em massa em 2014 em nossas ostras e suspeitamos que ela não se limitou às ostras, mas prejudicou muitos organismos em todo o Pacífico. No ano seguinte, dezenas de milhares de aves marinhas morreram de fome no Alasca, provavelmente devido às águas incomumente quentes que diminuíam seus alimentos. A água mais quente retém menos oxigênio e isso contribui para o declínio das espécies.

Ono: Que ações você e outros produtores de moluscos tomaram para se proteger dos impactos da acidificação desde a sua primeira aparição como indústria em 2008?

Bates: Após o grande evento de OA, muitos incubatórios de mariscos na Costa Oeste começaram a se adaptar para combater os efeitos da OA. Estima-se que cerca de 25% de todo o CO2 liberado pela queima de combustíveis fósseis seja absorvido pelo oceano. As águas profundas do Pacífico são muito mais ácidas do carbono, sendo concentradas em águas mais frias. E quando a ressurgência ocorre nas nossas costas, ela traz essa água mais ácida para a superfície. Antes que isso fosse conhecido, os incubatórios estavam ingerindo essa água em seus incubatórios de mariscos, que matariam todas as ostras de um dia. Para evitar isso, os incubatórios começaram a cronometrar sua captação de água com eventos que não afloravam e também começaram a adicionar bicarbonato de cálcio à água para que as ostras construíssem sua concha. Essa manipulação é eficaz no ambiente do incubatório, mas como as criaturas do mar lidam com os eventos de acidificação em um ambiente não controlado é muito assustador – elas tendem a morrer! As ostras que cultivamos em nossa fazenda são capazes de lidar com a acidificação porque têm mais de 3 mm (as ostras mais jovens parecem ser as mais afetadas). Além disso, o cultivo de algas ajudou a nossa fazenda em nível local, pois absorve o CO2 e reduz a acidificação.

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© NOAA

Ono: Além do que você e outros produtores de moluscos podem controlar, o que você vê como ações humanas necessárias para um ecossistema oceânico vibrante e uma indústria saudável de moluscos?

Bates: Para uma comunidade marinha vibrante, precisamos de diversidade e condições saudáveis ​​de água para que os animais cresçam. Os impactos climáticos podem tornar nossas águas incapazes de suportar a vida marinha.

Precisamos reduzir as emissões de carbono para a saúde futura de nossos oceanos.

¼ das emissões de carbono são absorvidas pelos nossos oceanos, produzindo água rica em CO2, que é atraída para a superfície em direção à nossa costa pela ressurgência, tornando as águas superficiais muito mais ácidas e mortais para a vida oceânica. Esses eventos causam mortes massivas em larvas do oceano, impactando toda a cadeia alimentar.

Ono: Bem, Weatherly, eu sei que tem sido uma primavera especialmente movimentada e desafiadora, mas obrigado pelo seu tempo em compartilhar sua experiência na água conosco.

Bates: Obrigado, foi um prazer.

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