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Se você nunca encontrou ou aprendeu sobre caranguejos-ferradura antes, eu tenho um prazer. Uma das minhas espécies marinhas favoritas absolutas, esses artrópodes marinhos estranhamente encantadores recebem o nome de seu exoesqueleto em forma de ferradura, chamado carapaça. Sempre achei que a aparência exterior desses animais era uma de suas qualidades mais fascinantes, mas acontece que há muito mais neles do que aparenta. Continue lendo para descobrir alguns dos fatos mais impressionantes sobre um dos habitantes mais intrigantes do oceano: o caranguejo-ferradura.

Eles são fósseis vivos.

Essas criaturas oceânicas são anteriores aos dinossauros! As espécies mais antigas conhecidas de caranguejo-ferradura (Lunataspis aurora) foi descoberta por cientistas em 2008 e estima-se que tenha quase 450 milhões de anos. Embora eles certamente tenham experimentado algumas adaptações evolutivas, sua fisiologia permaneceu praticamente inalterada ao longo do tempo, razão pela qual são frequentemente chamados de ‘fósseis vivos’. Sabe-se que atualmente existem quatro espécies vivas hoje, e apenas uma delas é americana. águas de origem: o caranguejo-ferradura do Atlântico (Limulus polyphemus) Esta espécie pode ser encontrada desde o Maine até o México, geralmente povoando águas mais profundas quando adultos, mas viajando para linhas costeiras a cada ano para desovar.

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© Eric Hian-Cheoung

Não, eles não são realmente caranguejos.

Os caranguejos-ferradura estão muito mais relacionados aos aracnídeos como aranhas e carrapatos do que os verdadeiros caranguejos. Eles fazem parte do Subphylum Chelicerata e são classificados ainda na Classe Merostomata, que inclui espécies de caranguejo-ferradura e eurípteros (escorpiões-do-mar). Curiosamente, o termo Merostomata se traduz em “pernas presas à boca”. Falando nisso…

Eles têm pernas perto da boca.

Enquanto o conjunto principal de pernas é usado para ajudá-los a se movimentar, o par de pernas mais próximo da boca é na verdade um conjunto de pinças, que eles usam para mover os alimentos para perto da boca e esmagá-los para facilitar o consumo. Se você estava se perguntando, algumas de suas comidas favoritas são minhocas, moluscos e crustáceos. Os adultos tendem a optar por bivalves quando amadurecem em tamanho, mas os jovens tendem a gostar dos vermes marinhos fáceis de manobrar.

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© Comissão de Peixes e Vida Selvagem da Flórida

Eles não são perigosos.

Embora muitas pessoas associem esses animais por engano a raios ou patins por causa de sua forma, na verdade eles não são parentes e nem são perigosos. Suas caudas, chamadas telsons, não são venenosas ou venenosas; eles costumam se virar e se virar caso fiquem presos nas costas.

GIPHY: Dalton Discovery Center
© Centro de Descobertas Dalton / GIPHY

Eles podem nadar de cabeça para baixo.

Estruturas semelhantes a abas próximas ao abdômen, chamadas brânquias de livros, permitem que os caranguejos em ferradura respirem debaixo d’água … mas, às vezes, eles as usam com o objetivo mais ridículo de nadar de cabeça para baixo. São principalmente os jovens que se envolvem nesse comportamento, mas é divertido assistir mesmo assim.

A época da desova é um espetáculo absoluto.

Toda primavera, quando a maré está alta, os caranguejos-ferradura viajam até a costa para acasalar e pôr seus ovos à noite. Um dos locais mais famosos dessas “festas de amor” ocorre em Delaware Bay todos os anos, onde centenas de milhares dessas criaturas antigas podem ser vistas na praia. Na hora de pôr os ovos, uma fêmea de caranguejo-ferradura depositará algo em torno de 4.000 ovos em aglomerados. Ela faz isso várias vezes, depositando cerca de 20.000 ovos em uma noite e até 100.000 em cada estação das reuniões. Aquilo é um muito de bebês de caranguejo em ferradura!

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Seus ovos são a principal fonte de alimento para muitas espécies costeiras.

Embora o número de ovos que uma mãe de caranguejo-ferradura coloque seja de cair o queixo, a maioria dos ovos não sobrevive até a idade adulta, ou mesmo ao ponto de eclosão. Os cientistas calculam que uma porcentagem muito pequena chega à maturidade porque os ovos servem como uma importante fonte de alimento para a vida selvagem, como aves migratórias, tartarugas marinhas e algumas espécies de peixes. Embora as populações de caranguejo-ferradura do Atlântico estejam atualmente listadas como vulneráveis ​​pela Lista Vermelha de Espécies Ameaçadas da IUCN (União Internacional para a Conservação da União), essa listagem é principalmente o resultado de fontes antropogênicas (causadas por seres humanos) e perda de habitat, e não tanto como resultado da predação natural por outras espécies tradicionais.

Eles podem ver ridiculamente bem.

Com 9 olhos no total, juntamente com vários receptores de luz próximos ao telson, essas criaturas têm uma visão insanamente boa. Eles têm diferentes objetivos principais também; seus dois olhos compostos laterais são freqüentemente usados ​​para ajudar a localizar parceiros em potencial, enquanto seu conjunto mediano menor é sensível à luz UV. Os outros são úteis na detecção de movimento nas proximidades, bem como alterações na luz circundante.

Eles são todos sobre crescimento pessoal.

Os caranguejos-ferradura não atingem a maturidade total até aproximadamente dez anos de idade e, embora experimentem um crescimento consistente nos primeiros dez anos, sua carapaça (seu exoesqueleto resistente que os faz parecer tanques) na verdade não cresce com eles. Por causa disso, os pequenos caranguejos-ferradura têm que fazer a muda … e o fazem até uma média de 16 vezes antes de atingir a maturidade. Uma vez adultos, é incomum que eles abandonem o exoesqueleto. Antes de atingirem a maturidade, acho que eles estão constantemente trocando ‘quem eles eram antes’ para se transformarem em quem eles deveriam ser!

exoesqueleto 1
Domínio público

Eles são heróis médicos.

Espere firme, porque vamos dar um passeio de ciência selvagem. Em primeiro lugar, os caranguejos-ferradura não têm glóbulos brancos como nós, para ajudar a combater infecções. Em vez disso, eles têm o que chamamos de amebócitos, que são pequenas células instáveis ​​que atacam patógenos (os bandidos do mundo celular, que causam doenças) prendendo-os no que é basicamente uma parede de gosma. Isso evita que a doença se espalhe pelo organismo. Por que isso é importante para a medicina moderna, no entanto? No final da década de 1950, um médico da Johns Hopkins descobriu que você pode usar os amebócitos encontrados no sangue de caranguejo-ferradura para testar a segurança de vacinas e outros medicamentos. Essencialmente, os amebócitos são adicionados ao conteúdo da vacina ou do medicamento e, se excretam seu mecanismo de defesa pegajoso, significa que o produto ainda não está pronto para uso, porque o espécime contém bactérias encontradas pelos amebócitos. Se não fosse por caranguejos-ferradura e essa descoberta, quem sabe quantas pessoas podem ter sido prejudicadas por drogas que os médicos pensariam que estavam prontas para administração!

Sue Gerhart Instituto de Pesquisa de Peixes e Vida Selvagem
© Sue Gerhart Instituto de Pesquisa de Peixes e Vida Selvagem

Eles são super úteis para os cientistas,

mas eles também poderiam usar a ajuda de cientistas.

Embora o processo de sangramento médico não seja prejudicial para os caranguejos-ferradura, os cientistas ainda esperam trabalhar no sentido de usar amebócitos sintéticos no futuro, para que não precisem colocar caranguejos-ferradura no processo de extração. Os animais voltam para a água ilesos após quase 30% de seu sangue ser drenado ao longo de dois dias, mas nem todos os caranguejos-ferradura o recuperam saudável. Pesquisas mostram vários dados relatando que entre 10% e 30% dos caranguejos-ferradura usados ​​para sangramento médico não sobrevivem uma vez retornados à água, e alguns que sobrevivem não voltam a exibir comportamento saudável, geralmente parecendo letárgicos diminuição da capacidade de prosperar. O processo é cuidadoso, onde os cientistas fazem todo o possível para garantir que os animais não fiquem danificados, mas ainda esperam mudar para uma opção sintética que replica essas células originais, para que os caranguejos-ferradura não estejam sujeitos ao estresse que pode advir a prática.


Em suma, acho sinceramente que os caranguejos-ferradura são algumas das espécies mais fascinantes e resistentes da Terra. Desde o exterior de aparência antiga até o papel que desempenharam nos avanços médicos, sua preservação se mostra importante tanto para a saúde dos ecossistemas em que eles habitam quanto para fatores muito além de suas próprias casas.

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